Conférence Bibliothèque Nucéra, Nice : Daniel Rothbart’s Seeing Naples: Reports from the Shadow of Vesuvius

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Je voudrais remercier Daniel Rothbart de m'avoir invité en tant que co-éditeur du livre Seing Naples : Reports from the Shadow of Vesuvius en même temps que Joy L. Glass qui se trouve dans le public parmi vous, et que Howard B. Johnson qui n'a pu être présent aujourd'hui, pour faire partie de cette conférence à la Bibliothèque Louis Nucera, ici à Nice, en France. Ayant participé en avril dernier à un panel de discussion au Hudson Hall, au Hudson Opera House à Hudson, New York, avec Daniel et Wayne Koestenbaum et, il y a un an au Drawing Center à New York, toujours avec Daniel et Wayne, je commence à me demander si je ne fais pas partie d'une bande de troubadours voyageurs, chantant les louanges bien mérités de l'extraordinaire livre de Daniel Rothbart Seing Naple, publié en 2018.

 

Bien que mes remarques soient relativement brèves, compte tenu du grand nombre d'intervenants, laissez-moi commencer par un avertissement inoffensif. Je suis certain que Daniel est maintenant habitué à ma façon de parler de son livre à partir d'angles qui sont tout sauf frontaux. Je pourrais blâmer les cotés intellectuels du livre pour ses divagations, impliquant principalement Walter Benjamin, plus récemment Walt Whitman et maintenant Stéphane Mallarmé sans vous induire en erreur. Mais la réalité c'est que lorsqu'un texte comme celui-ci va au-delà des questions purement intellectuelles et devient une source d’inspiration philosophique ou même spirituelle, nous ne devrions pas être surpris par les destinations vers lesquelles il nous transporte, ni surtout par le voyage.

Evenement

Donc, laissez-moi commencer par poser une question apparemment rhétorique : dans quel sens ou sous quel angle le livre de Daniel Rothbart, Seeing Naples: Reports from the Shadow of Vesuvius peut être considéré comme « un instrument spirituel », dans le contexte particulier de l’essai de Stéphane Mallarmé, « Le livre : un instrument spirituel », écrit en 1897 ? Je n’ai jamais été à l’aise en utilisant le mot ou le terme spirituel, même en faisant référence à Malevich et Kandinsky, surtout à notre époque où seuls les démons jumeaux du numérique (le fugitif électronique comme l’éternel) et les matérialistes rampants semblent obtenir une légitimité et tout ce qui est vaguement lié au Spirituel semble être facilement vulnérable et inapplicable.

Ainsi, je pose la question susmentionnée, plutôt dans le contexte du Modernisme et de l’évolution de l’abstraction au XXe siècle que dans n’importe quel sens religieux, sachant très bien que Daniel a écrit un livre, La métaphysique juive comme principe génératif dans l’art américain en 1994, et Barnett Newman, un artiste juif, qui a osé peindre sa célèbre et controversée série, Stations of the Cross (de 1958 à 1966), avec sa référence spécifique au christianisme et à la passion du Christ..

Mallarmé, dans son essai a écrit : « Que sera donc l’œuvre elle-même : un hymne, toute harmonie et joie ; un ensemble immaculé de relations universelles se rassemblent pour une occasion miraculeuse et scintillante. ».

Donc, si les livres, en tant qu’instruments spirituels, représentent tout cela, le livre de Daniel, Seing Naples, avec ses sois-disant écrits de voyage, est-il spécifique ? Est-il un ou toutes ces choses ? Un hymne, bien sûr, suggère une sorte de chant religieux. Il y a un sens dans lequel le livre de Daniel pourrait être généralement considéré comme un paon* de la culture napolitaine, il n’y a rien en elle qui soit un livre de cantiques, à moins que nous ne nous tournions vers la syntaxe et la composition globale non seulement de ses phrases ou de ses périodes, mais aussi des paragraphes, qui sont tissés de façon complexe, mais toujours harmonieux dans le ton et la substance. Et personne ne voudrait nier les qualités joyeuses de ce livre, son approche ouverte à la connaissance, à l’amitié ou à l’expérience humaine résultant du séjour de Daniel dans toute la ville au cours des trois années qu’il a passé à Naples, d'environ 1990 à 1993.

Je ne sais pas dans quelle mesure le « regroupement des relations universelles » était véritablement « sans tâche » dans son livre, compte tenu de l’histoire napolitaine, du penchant de la ville pour la corruption et la petite criminalité et l’assemblage généreux et apparemment sans discernement des histoires et des personnages de Daniel, mélangeant souvent ces éléments ou ces dimensions ensemble, de façon bâtarde. Ce qui est historique dans le livre prend vie, et ce qui est vivant est décrit de manière à lui prêter le plus gracieux air de gravité. Nous avons l’impression d’être sur le dos de son Motorino alors que nous passons d’un individu à l’autre, de chapitre en chapitre, ou dans un seul chapitre, d’un coin de la ville à l’autre, d’une époque historique à l’autre.

Et, avant que nous puissions le savoir comme toute chose en conscience, il a réunit, d’une manière très naturelle, des groupes de personnes et des histoires qui sont à la fois uniques et universelles dans leur nature la plus profonde. Le sens de la personne et de la place de Daniel, sa situation momentanée et son moment historique sont irrépressibles. Et il est féroce et intrépide dans ses regroupements. Permettez-moi, de la façon la plus triviale, de citer la jaquette du livre : « La station de train exotique et animée de Napoli Centrale est comme un tremplin dans la mégalopole de Naples. La traversée périlleuse des rues, les rencontres avec les routiers modernes et les promenades dans les marchés en plein air napolitains remplissent les pages du livre. L’immense Albergo dei poveri, ou « hospice pour les pauvres », du XVIIIe siècle, vient au premier plan avec son linge flottant, accroché à des fils tendus entre des immeubles parallèles qui montre la proximité de la vie dans la rue. L’acteur et réalisateur Vittorio De Sica, qui a passé une grande partie de son enfance dans ces rues, et qui a réalisé le film de 1955, l'Or de Naples, fait son apparition dans le livre. La discussion de ce film « explore la relation parfois ténue entre la perception et la réalité et l’espace public par rapport à l’espace privé à Naples ». Il y a des expéditions vers l’île de Capri et Matera, une ville taillée en pierre dans la mystérieuse région de Basilicata. L’imprimeur Giorgio Corazza, le fondateur Gennaro Esposito, et le soudeur Egidio Balestrieri ouvrent leurs ateliers à Daniel, « en partageant leurs points de vue sur la vie, l’art, la tradition et leur savoir-faire ». C’est cela que vous trouverez et qui est incroyablement vrai au sujet du livre : les gens comme Daniel, et ils lui font confiance avec leurs histoires. Aucun historien, journaliste ou conteur ne ferait mieux

« Voir Naples inclut également une discussion sur l’origine mythique de la ville » […] et une promenade dans la chapelle de Sansevero, récemment rénovée qui révèle les inventions saisissantes du prince alchimiste Raimondo di Sangro […]. ] L’Église du Carmin encadre une discussion sur Masaniello, le poissonnier fougueux du XVIIe siècle qui a mené une rébellion populaire contre le vice-roi d’Espagne à cause d'impôts abusifs. » Il y a aussi une conversation au sujet de la « République parthenopéenne, une révolution jacobine de courte durée » – je dis « conversation », parce que Daniel a la capacité de rendre le récit sérieux d’un événement historique semblable à une conversation informelle avec le laitier, aussi aisé soit-il avec avec le langage du livre. « La Cimitero delle Fontanelle, un ossuaire contenant les os de quelque huit millions de victimes de la peste et du choléra, est le cadre d’une réflexion sur le Culte des Morts. » « Une entrevue avec Maurizio Valenzi, le premier communiste élu maire de la ville, donne un aperçu des forces politiques sismiques qui ont façonné Naples au XXe siècle. Le philosophe et théoricien de l’art Riccardo Notte est encouragé à raconter des anecdotes de son père, le peintre futuriste italien Emilio Notte […. ] Guglielmo Reiter, un juif viennois qui a échappé aux nazis dans un vol détourné à travers l’Europe, raconte son histoire de la sécurité de Pozzuoli. Le livre se termine par une visite de la Reggia di Caserta ou de la « Versailles napolitaine », vaste palais baroque et le jardin d’eau qui est une île de l’ordre dans l’arrière-pays anarchique napolitain. »

Evénement

Et alors, finalement, nous demandons, ce qui le miraculeux "et scintillait-il l'occasion" qui a littéralement occasionné l'arrivée ensemble de toutes ces particules et atomes de l'univers vécu et textuel de Daniel afin qu'ils puissent inconsciemment conspirer pour produire le livre de Mallarmé's comme "l'instrument spirituel"? Était-il l'honneur d'être un Érudit de Fulbright dans les années 1990, même si Daniel n'est pas venu à Naples - et c'est pourquoi je dis 'inconsciemment' - pour écrire un livre sur Naples ? Il était venu à ce légendaire et généreux, s'étaient éternellement dérangé et sublime, de la ville pour marcher sur sa sculpture, ne pas écrire un livre. Il le ferait en décennie réussissante et demie. Donc, était "l'occasion miraculeuse et scintillante" comprise du travail dans lequel il ferait dans son studio à Naples et au magasin de soudure d'Egidio pendant ces trois ans

En fin de compte, je ne sais pas vraiment si le livre de Daniel est considéré comme un instrument spirituel, tel que défini par Mallarmé ou autrement. L’histoire a une façon de devenir une abstraction glorieuse ou ignominieuse (nous n’avons qu’à penser à Hegel à cet égard), mais une abstraction néanmoins, et les histoires que nous racontons ont un moyen de s’estomper et de devenir abstraite ou fait. . .libre, surtout lorsque nous cherchons, dans les deux cas, « un regroupement immaculé de relations universelles ». Ce qui, surtout à notre époque, peut devenir très dangereux. Pensez à la façon dont le dicton de Nietzsche, « il n’y a pas de faits, seulement des interprétations », peut et est devenu tordu dans notre époque postmoderne, et qui, au nom de la politique identitaire, éroderait ou même effacerait un terrain d’entente, où nous pouvons clairement voir comment la banalité et la similitude des faits sont éviscérées par une herméneutique florissante d’abstractions idéologiques solides masquées comme la rectitude politique sur la gauche et comme les principes d’une non. la culture d’entreprise et l’éthique du « tout m’est dû ».

En fin de compte, je ne sais pas vraiment si le livre de Daniel est considéré comme un instrument spirituel, tel que défini par Mallarmé ou autrement. L’histoire a une façon de devenir une abstraction glorieuse ou ignominieuse (nous n’avons qu’à penser à Hegel à cet égard), mais néanmoins une abstraction, et les histoires que nous racontons ont un moyen de s’estomper et de devenir abstraite ou fait libre, surtout lorsque nous cherchons, dans les deux cas, « un regroupement immaculé de relations universelles ». Ce qui, surtout à notre époque, peut devenir très dangereux. Pensez à la façon dont le dicton de Nietzsche, « il n’y a pas de faits, seulement des interprétations », peut et est détourné dans notre époque postmoderne, et qui, au nom de la politique identitaire, éroderait ou même effacerait un terrain d’entente, où nous pouvons clairement voir comment la banalité et la similitude des faits sont éviscérées par une herméneutique florissante d’abstractions idéologiques solides masquées comme la rectitude politique sur la gauche et comme les principes d’une non. . .la culture d’entreprise et l’éthique du « tout m’est dû ».

Harbor Inn, Valdez, and Breeze Inn, Seward, Alaska, April 28, 2019

*Hymne d'allégresse et de reconnaissance en l'honneur d'Apollon.


Still More Remarks on Daniel Rothbart’s Seeing Naples:

Reports from the Shadow of Vesuvius

Richard Milazzo

Présentation du livre Seeing Naples (vidéo) | bibliothèque Louis Nucéra
https://vimeo.com/337757916


 

Still More Remarks on Daniel Rothbart’s Seeing Naples:

Reports from the Shadow of Vesuvius

Richard Milazzo

I would like to thank Daniel Rothbart for inviting me, one of the co-publishers of his book, Seeing Naples: Reports from the Shadow of Vesuvius, along with Joy L. Glass who is in the audience, and Howard B. Johnson who could not attend, to be a part of these proceedings at the Bilbliothèque Louis Nucéra, here in Nice, France. Having just been part of a panel discussion at Hudson Hall, in the Hudson Opera House, in Hudson, New York, this past April, with Daniel and Wayne Koestenbaum, and a year ago, at The Drawing Center in New York, again with both Daniel and Wayne, I am beginning to feel like I am a part of a traveling band of troubadours, singing the much-deserved praises of Daniel Rothbart’s extraordinary book, Seeing Naples, published in 2018.

Although my remarks are relatively brief, in deference to the large number of panelists here, let me start with an innocuous warning. I am sure that Daniel is, by now, used to my discussing his book from various angles that are far from frontal. I could blame the intellectual contours of Daniel’s book for such divagations, involving mostly Walter Benjamin, and most recently Walt Whitman, and now Stéphane Mallarmé, and I would not be misleading you. But the reality is that when a text such as Daniel’s moves beyond purely intellectual matters and becomes a philosophical or even a spiritual source of inspiration, we should not be perplexed by the destinations to which it transports us, nor especially by the journey.

So, let me begin by asking the seemingly rhetorical question: in what sense or from what angle may Daniel Rothbart’s book, Seeing Naples: Reports from the Shadow of Vesuvius, be viewed as “a spiritual instrument,” within the specific context of Stéphane Mallarmé’s essay, “The Book: A Spiritual Instrument,” written in 1897? I have never been comfortable using the word or term ‘spiritual,’ even when referencing Malevich and Kandinsky, especially in this Age when only the twin demons of the digital (the electronically fugitive as the eternal) and the rampantly materialistic seem to obtain to legitimacy and anything even vaguely related to the Spiritual would seem to be readily vulnerable and inapplicable. So, I ask the aforementioned question more in the context of Modernism and the evolution of abstraction in the twentieth century than in any religious sense, knowing fully well that Daniel has written a book, Jewish Metaphysics as Generative Principle in American Art in 1994, and Barnett Newman, a Jewish artist, who risked painting his famous and controversial series, Stations of the Cross (from 1958 to 1966), with its specific reference to Christianity and Christ’s Passion.

Mallarmé, in his essay, writes: “What, then, will the work itself be: a hymn, all harmony and joy; an immaculate grouping of universal relationships come together for some miraculous and glittering occasion.” So, now, if the book as a spiritual instrument is all of these things, is it the case that Daniel’s book of so-called travel writings, Seeing Naples, is specifically or in any sense any or all of these things? ‘A hymn,’ of course, suggests a religious song of some kind. While there is a sense in which Daniel’s book could be generally considered a paean to Neapolitan culture, there is nothing in it that is per se hymnal, unless we turn to the syntax and the overall composition not only of his sentences or periods but also of the paragraphs, which are intricately woven together but always harmonious in tone and substance. And no one would deny the joyful qualities of the book, its open-hearted approach to acquaintanceship and friendship or human experience as Daniel traveled around the city during the course of the three years he spent in Naples, roughly from 1990 to 1993.

I do not know just how “immaculate” were the “grouping of universal relationships” in his book, given Neapolitan history, the city’s penchant for corruption and petty crime, and Daniel’s own generous and seemingly indiscriminate assembling of stories and characters, often blending or collapsing these elements or dimensions together in a mongrel fashion. What is historical in the book comes alive, and what is living is rendered in such a way as to lend it a most graceful air of gravitas. We are made to feel like we are on the back of his motorino as we move from one individual to the next, from chapter to chapter, or within a single chapter, from one corner of the city to the next, from one historical epoch to another. And before we can know it as any self-conscious thing, he has assembled, in a most natural way, groupings of people and stories that are utterly unique and yet universal in their deepest nature. Daniel’s sense of person and place, momentary situation and historical moment, are irrepressible. And he is fierce and fearless in his groupings. Let me, in the most vulgar fashion, quote from the jacket of the book: “The exotic, bustling train station of Napoli Centrale offers a springboard into the megalopolis of Naples. Perilous street crossings, encounters with modern-day highwaymen, and walks through Neapolitan open-air markets fill the pages of the book. The sprawling, eighteenth-century Albergo dei poveri or ‘hospice for the poor,’ comes into focus along with fluttering laundry, hanging from lines strung between parallel tenements, and closing the proscenium of street life below. Actor and director Vittorio De Sica, who spent much of his childhood in these streets, and who directed the 1955 film, The Gold of Naples,” makes his appearance in the book. The discussion of this film “explores the sometimes-tenuous relationship between perception and reality and public versus private space in Naples. There are expeditions to the island of Capri and Matera, a stone-hewn city in the mysterious Basilicata region. Printmaker Giorgio Corazza, foundryman Gennaro Esposito, and welder Egidio Balestrieri open their shop doors” to Daniel, “sharing perspectives on life, art, tradition, and their craftsmanship.” This is something you will find that is incalculably true about the book: people like Daniel, and they trust him with their stories. No historian or reporter or storyteller could want more or do better.

Seeing Naples also includes a discussion of the mythic origin of the city” […] and a walk through the newly renovated Chapel of Sansevero [that] reveals [the] striking inventions [of the] alchemist prince Raimondo di Sangro [….] The Church of the Carmine frames a discussion of Masaniello, the fiery seventeenth-century fishmonger who led a popular rebellion against the Spanish Viceroy in defiance of exploitative taxation.” There is also conversation about the “Parthenopean Republic, a short-lived Jacobin revolution” – I say ‘conversation’, because Daniel has the ability to make even the most in-depth recounting of a historical event seem like a casual conversation with the milkman, so easeful is he with the language of the book. “The Cimitero delle Fontanelle, an ossuary containing bones of some eight million plague and cholera victims, is the setting for reflections on the Cult of the Dead.”

“An interview with Maurizio Valenzi, the first communist to be elected mayor of the city, provides insight into the seismic political forces that shaped Naples in the twentieth-century. Philosopher and art theorist Riccardo Notte [is encouraged to] recount anecdotes of his father, Italian Futurist painter Emilio Notte [….] Guglielmo Reiter, a Viennese Jew who escaped the Nazis in a circuitous flight across Europe, narrates his story from the safety of Pozzuoli. The book concludes with a visit to Reggia di Caserta or the ‘Neapolitan Versailles,’ a vast baroque palace and water garden that is an island of order in the anarchic Neapolitan hinterland.”

And so, finally, we ask, what was the “miraculous and glittering occasion” that literally occasioned the coming together of all these particles and atoms of Daniel’s lived and textual universe in order that they might unwittingly conspire to produce Mallarmé’s book as “spiritual instrument”? Was it the honor of being a Fulbright Scholar in the 1990s, even if Daniel did not come to Naples – and this is why I say ‘unwittingly’ – to write a book on Naples? He had come to this fabled and quixotic, eternally troubled and sublime, city to work on his sculpture, not to write a book. He would do that in the succeeding decade and a half. So, was the “miraculous and glittering occasion” comprised of the work he would do in his studio in Naples and in Egidio’s welding shop during those three years in Naples? But why must we discriminate in this manner, when the author/artist does not? Is getting your hands dirty in the studio, making objects, so different than sitting at a table and writing stories – assembling lyrical moments that might ultimately comprise the “miraculous and glittering occasion” of a book? For those of you who know what writing often entails, mucking around in a studio might seem like a welcome alternative.

Although Mallarmé, in his essay, generated the spiritual instrument of the book in part by contrasting it to its nemesis, namely the vulgar life of the newspaper, we in this century seem to know better, for without the laborious cataloguing of facts there would be nothing like the “miraculous and glittering occasion” of the truth, with its vulgar but quintessential small ‘t’, so precious during this global period in history when these brittle and irritating little things, called the facts, are threatened by so many so-called democratic leaders of the free-world, as we watch the fragile edifice of Democracy itself teeter. While the Republican Party in our country, and particularly its spokesperson POTUS, accuses the media of fake news and conflates Liberalism with Socialism, it advances the cause of Fascism and tyranny in its desire to suppress the facts and the truth – expressed with the small but precious letter ‘t’ – as a product of those facts.

In the end, I do not really know if Daniel’s book qualifies as a spiritual instrument, as defined by Mallarmé or in any other way. History has a way of becoming a glorious or ignominious abstraction (we have only to think of Hegel in this regard), but an abstraction nonetheless, and the stories we tell have a way of fading and becoming abstract or fact-free, especially when we seek, in either case, “an immaculate grouping of universal relationships.” Which, especially in our times, can become a very dangerous thing. Think of how Nietzsche’s dictum, “there are no facts, only interpretations,” can and has become twisted in our Postmodern times, and which in the name of identity politics would erode or even erase common ground, where we can clearly see how the commonness and commonality of facts is being eviscerated by a flourishing hermeneutics of staunch ideological abstractions masked as political correctness on the Left and as the principles of a not-so-new Right Wing corporate culture and ethics of entitlement. Such conversions are more common than we might imagine or want to admit. As it has been said, we are entitled to our own opinions but not to our own facts. And I reiterate this in the knowledge of the problematic nature of facts elucidated by Wittgenstein early in his thinking.

Let me repeat: I do not, in the end, really know if Daniel’s book qualifies as a spiritual instrument, as defined by Mallarmé or in any other way. But this I do know: an accumulation or conglomeration of facts, in Daniel’s sculpting hands, has become a “miraculous and glittering occasion” for the telling of a story or the construction of a history that is never so immodest as to be more than an extension of a travelogue of lyrical moments.

Harbor Inn, Valdez, and Breeze Inn, Seward, Alaska, April 28, 2019